Issa Toumi [Foto cortesía de Issa Touma]

Issa Touma, fotógrafo de Alepo, ha retratado al pueblo sirio antes, durante y después de la guerra. Pero fue solo cuando se mudó a Suecia que entendió por qué la imagen de Siria en el mundo occidental estaba tan distorsionada. A pesar de las grandes dificultades en Siria, se siente esperanzado para el futuro.

Llamo varias veces a la hora acordada. escribo un mensaje Después de un tiempo, recibo una respuesta: por favor, inténtalo de nuevo más tarde.

Hay un corte de energía. Tuve que encender el generador para encender la computadora. Solo tenemos electricidad durante quizás dos o tres horas al día, dice Issa Touma cuando hablamos a través de Facetime.

Está en Alepo, en el norte de Siria. La conexión a Internet es inestable pero, durante la mayor parte de la conversación, tanto el audio como el video funcionan. En Alepo, Issa Touma dirige la Galería Le Pont desde hace 25 años. Aunque ha trabajado periódicamente en Europa, siempre regresaba a su ciudad natal ya su galería.

Isa Touma. Foto: Hagob Vanisian. Foto.
Issa Touma [Fuente: icorn.org]

Cuando comenzó la guerra en Siria en la primavera de 2011, la vida en Alepo continuó como de costumbre. El 19 de agosto de 2012 se acabó la calma. Issa Touma, quien en su rol profesional suele estar al margen y observa y escucha a la gente, terminó en el centro de los hechos. Con su cámara, documentó lo que vio desde su ventana.

El cortometraje 9 días – Desde mi ventana en Alepo ha recibido varios premios internacionales, ha sido destacado por BBC News y mostrado en festivales de todo el mundo. Describe lo que sucedió cuando la guerra llegó a Alepo.

La calle de Issa Touma estuvo en primera línea en los enfrentamientos entre el ejército sirio y los grupos armados. La película muestra que pasaron nueve días antes de que los jóvenes laicos armados desaparecieran y el levantamiento estuviera en manos de extremistas religiosos experimentados en combate.

9 días: Desde mi ventana en Alepo (Corto 2016) - IMDb
[Fuente: imdb.com]

Algunos de los combatientes eran extranjeros. El líder militar en la calle de Issa Touma era de Chechenia.

“Cuando comenzó la guerra, mucha gente en Siria, especialmente los seculares de las ciudades, se sorprendieron por el fanatismo religioso en el levantamiento. Para mí, no fue una sorpresa”, dice Issa Touma.

“Antes de la guerra, había viajado por el norte y el este de Siria. Había visitado los pueblos y escuchado a la gente. El cambio se produjo con la invasión estadounidense de Irak en 2003. La influencia de los fanáticos creció rápidamente en los años siguientes”.

Después de que la guerra llegó a Alepo en 2012, siguieron cuatro años difíciles. La casa de Issa Touma terminó en el lado este de la ciudad dividida, que estaba controlada por grupos extremistas. Durante un tiempo, la parte occidental controlada por el gobierno y sus más de un millón de habitantes estuvieron completamente cercados por los grupos armados. Había una escasez aguda de alimentos, agua, medicinas y electricidad.

Miles de residentes de Alepo fueron víctimas de los bombardeos desde el lado este. Pero los medios occidentales rara vez informaron sobre lo que estaba sucediendo en el oeste de Alepo.

Una vista general muestra el humo que se eleva por la quema de neumáticos en Alepo, Siria, el 1 de agosto de 2016
Edificios bombardeados en Alepo tras bombardeos de rebeldes yihadistas respaldados por EE.UU. [Fuente: independent.co.uk]

Durante estos años oscuros, Issa Touma recibió becas que le permitieron salvar su archivo digital y continuar su trabajo en el extranjero. En marzo de 2016, la ciudad sueca de Gävle, miembro de la Red Internacional de Ciudades de Refugio (ICORN), dio la bienvenida a Issa Touma para permanecer allí durante dos años.

“Algo que me pregunté durante los primeros años de la guerra fue por qué las voces de los fanáticos de la guerra eran tan fuertes en Occidente. Encontré la respuesta cuando vine a Suecia”, dice Issa Touma.

”En Suecia, los opositores sirios podían decir cualquier cosa y hacer que se publicara. Nadie verificó si las cosas que decían eran ciertas. La tarea de estos sirios era limpiar las páginas sucias de la guerra, para que los fanáticos en Siria obtuvieran el apoyo de los políticos europeos”.

Estirados, los extremistas sirios son presionados - The Washington Post
Imagen de extremistas sirios que ganaron influencia cuando emigraron a países occidentales. [Fuente: washingtonpost.com]

Issa Touma estaba asustado por la situación en Suecia. Vio centros culturales y organizaciones de derechos humanos controlados por extremistas sirios. Vio cómo algunos sirios eran elevados por los medios de comunicación como expertos sirios, a pesar de que apenas habían estado en Siria durante la guerra y, en ocasiones, procedían de ciudades distintas a las que afirmaban.

Una mujer de ascendencia del Medio Oriente con un pañuelo negro en la cabeza y túnicas lleva a un niño pequeño a través de una puerta de aduanas al aire libre (Foto: Bulent Kilic)
Refugiados Sirios. Los medios los retrataron como víctimas del terror del gobierno sirio cuando muchos respaldaron a los extremistas yihadistas. [Fuente: dw.com]

Estos supuestos expertos también se encontraban entre los trabajadores culturales que recibieron apoyo de ICORN, Pen International y otras organizaciones similares.

Issa Touma me contó sobre una conferencia en Noruega en 2017. En la conferencia, un aclamado cineasta sirio dijo que los aliados del lado del gobierno sirio llevaron a cabo una limpieza étnica en Alepo. Se le dijo a la audiencia que las milicias chiítas iraníes ocuparon la ciudad y purgaron a la mayoría musulmana sunita.

“¿Qué estaba diciendo?”, me pregunté. Estuve en Alepo recientemente antes de la conferencia y no vi nada de esto. Hay pocas familias musulmanas chiítas en Alepo, casi todos los que viven allí son musulmanes sunitas. Pero la audiencia en Noruega creyó sus mentiras. Diez organizaciones habían invitado a este cineasta a hablar”.

Durante la conferencia, el gobierno sirio fue acusado de matar a un activista de la oposición, a pesar de que se sabía que el grupo terrorista Jaysh al-Islam era el culpable del asesinato.

Extremistas del Jaysh al-Islam. [Fuente: syriahr.com]

"Yo estaba tan enojado. Fui al director de ICORN y le dije que esto es demasiado para mí. No me importa criticar al gobierno sirio, pero le dije que ICORN debería criticar lo que hace mal, en lugar de promover las fantasías de los activistas de la guerra en Europa”.

9 días – Desde mi ventana en Alepo y las otras películas de Issa Touma se han exhibido en todo el mundo.

En Suecia, fue difícil llegar al público. Durante la estancia de dos años de Issa Touma en Suecia, su película se proyectó únicamente en Gävle. Ni un solo festival de cine lo invitó. Él cree que es por su negativa a aceptar la imagen de que el conflicto es entre los rebeldes que luchan por la libertad y un dictador.

“Si ese fue realmente el caso, entonces ¿por qué el 80-90 por ciento de los habitantes huyeron al lado dictatorial cuando llegaron los luchadores por la libertad? Si fue la libertad lo que trajeron, entonces seguramente la gente debería haber ido por el otro lado”.

“La gente huyó del este al oeste de Alepo porque les aterrorizaban los combatientes islamistas, no porque les gustara el gobierno”.

Debido a sus declaraciones, Issa Touma ha sido acusado de ser un agente del gobierno sirio. Sacude la cabeza ante la absurda declaración: “Soy independiente, y todos conocen mi historia con el gobierno”.

Que el gobernante partido Ba'ath no siempre apreciaba a Issa Touma era obvio mucho antes de la guerra. Sus exposiciones y el festival internacional de cine anual atrajeron a miles de personas. Cuando el contenido se consideró demasiado controvertido, el oficialismo intentó detener las actividades cortando la electricidad y lo obligaron a mantener cerrada la galería.

En el otoño de 2016 tuvo lugar la batalla final por Alepo. El 22 de diciembre de 2016, el ejército sirio retomó la parte oriental de la ciudad y los últimos yihadistas de línea dura y sus familias fueron trasladados en autobús a Idlib, al oeste de Alepo. Durante las celebraciones navideñas del mismo año, miles de cristianos y musulmanes salieron juntos a las calles.

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Celebraciones navideñas en Alepo en 2016, después de la liberación de la ciudad por parte de las fuerzas del gobierno sirio. [Fuente: katv.com]

La semana después de Navidad, Issa Touma ingresó a la parte este previamente cerrada. Vio destrucción y cadáveres. Su casa permaneció, aunque marcada por agujeros de bala. Muchas de las casas de sus vecinos habían sido demolidas. También vio cómo las personas intentaban volver a la normalidad y hacer cosas que antes no podían hacer.

Dos niños en el maletero de un coche en Alepo, devastada por la guerra. [Foto cortesía de Issa Touma]

“Un campo de fútbol (soccer field) ubicado en las afueras del barrio cristiano armenio en el este de Alepo fue rápidamente restaurado. El campo está en medio de casas dañadas por la guerra. Es un gran lugar, siempre limpio y ordenado. No son solo los armenios los que juegan allí, todos los grupos étnicos y religiosos vienen allí”.

Foto cortesía de Issa Touma

Cinco años después de la liberación de Alepo, quedan algunos focos en Siria. Una es la provincia de Idlib bajo el control de Hayat Tahrir al-Sham, una antigua rama de al-Qaeda en Siria. Otro semillero es la zona fronteriza con Turquía en el norte. Está ocupado por tropas turcas en cooperación con el Ejército Sirio Libre respaldado por Occidente con un nuevo nombre. Los restos de ISIS están operando en el este en la zona fronteriza con Irak.

Fuerzas del Frente Nusra en Idlib (Foto: Reuters) (Foto: Reuters)
Fuerzas del frente de Al-Nusra en Idlib. [Fuente: ynetnews.com]

La imagen de Issa Touma de Siria a fines de diciembre de 2021 es a la vez sombría y positiva.

Me dijo que “la mayoría de los que huyeron de Alepo durante la guerra no han regresado. Al menos un millón de personas viven ahora en la ciudad, pero antes de la guerra eran dos millones. Las calles de la ciudad han sido despejadas. La calle de mi casa fue una de las primeras en abrirse. Es el primer paso para permitir que la gente regrese.

El mayor problema es la economía. La libra siria se ha desplomado frente al dólar estadounidense y los precios de las materias primas han aumentado drásticamente”.

“La vida se ha vuelto tan difícil”, continuó Issa Touma. “Un par de zapatos cuesta tanto como el salario mensual de un empleado del gobierno. En muchas familias trabajan todos los adultos y también los jóvenes de 16-17 años. Es su única oportunidad de sobrevivir. Mucha gente quiere irse de Siria por razones económicas, pero es difícil salir cuando el camino a Europa a través de Turquía está cerrado”.

Una foto aérea muestra a desplazados sirios conduciendo a través de Hazano en el campo norte de Idlib, después de huir el 28 de enero de 2020 de su campo sur hacia áreas más al norte cerca de la frontera con Turquía.
Sirios que huyen de Idlib después de la toma del poder yihadista, en dirección a la frontera turca. [Fuente: trtworld.com]

Cuando le pregunto qué papel juegan las sanciones de EE. UU. y la UE, Issa Touma responde que honestamente “no sabe la respuesta”. En cambio, apunta a lo que él mismo puede ver en la vida cotidiana, como que “algunos usan la crisis para enriquecerse.

No hay control sobre el negocio y los precios. Se necesita control”.

Sin embargo, Issa Touma cree que “la guerra no solo trajo muerte y destrucción”.

“Durante el último año y medio, he elegido trabajar solo en Siria”, dijo. “El pueblo sirio de 40 años o más sueña con volver a los viejos tiempos. Los jóvenes, la generación de la guerra, no recuerdan cómo era Siria antes de la guerra. Aquí está la oportunidad de construir algo nuevo”.

Los jóvenes a los que ha entrevistado para su proyecto cinematográfico Libertad de Elección están abiertos al cambio. Según Issa Touma, el islamismo está en fuerte declive. El proceso de liberación también se dirige a tradiciones profundamente arraigadas como la influencia de la familia y el clan.

“La verdadera revolución está comenzando ahora. Puede darle a Siria un futuro mejor”.


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